La historia cuenta que el fundador de la cadena de productos cosméticos The Body Shop, Gordon Roddick, viajó a Nueva York y se topó con una revista vendida por un homeless afuera de una estación del metro llamad Street News, una publicación fundada en 1989 que buscaba concientizar a la población acerca de la situación se calle en la ciudad. La iniciativa le pareció interesante y pensó que algo similar se podría desarrollar en su país. Regresando a Londres contactó a un viejo conocido, John Bird, un escocés con un pasado de calle a quien de inmediato dio las riendas del proyecto. Con una gran inversión y el apoyo de un grupo de expertos en el mundo editorial fueron construyendo y adaptando su propia revista de calle.
De su experiencia en las calles, John sabía que el costo de mantener a la gente homeless era más grande que hacerlos parte de la sociedad y mantenerlos contribuyendo y trabajando. Él creía que si la gente tenía los medios para obtener un buen ingreso y no mendigar, aquellos que estuvieran más estables saldrían de su situación. Fue entonces que creó un modelo que busca ir más allá del asistencialismo, un modelo de auto-ayuda. En septiembre de 1991 The Big Issue surgió con la misión de ser un negocio con conciencia social; una oportunidad para la gente de la calle de generar un ingreso, invertir sus ganancias en beneficio de la comunidad de calle, y con el fin de darles una voz en los medios a través de una revista de interés general.

En estos 25 años The Big Issue ha vendido 200 millones de copias.

Actualmente trabajan con más de 2000 vendedores en todo el Reino Unido.